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la NASA lanzará una nave espacial para estrellarla contra un asteroide y desviar su curso

Suena a ciencia ficción, pero la NASA lanzará una misión para estrellar deliberadamente una nave espacial contra un asteroide, un ensayo para estar preparados en caso de que la humanidad necesite un día impedir que una roca espacial gigante acabe con la vida en la Tierra.

El DART (Double Asteroid Redirection Test) es un experimento que despegará a las 22H21 hora del Pacífico del martes (3 de la mañana del miércoles en la Argentina), a bordo de un cohete SpaceX, desde la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California.

“Todos los sistemas, así como el clima, lucen bien para el lanzamiento del Falcon 9 esta noche”, tuiteó la compañía de Elon Musk.

Su objetivo es Dimorphos, una “luna” de unos 160 metros de ancho (20 metros más que el ancho de la Avenida 9 de Julio), que rodea a un asteroide mucho mayor llamado Didymos (780 metros de diámetro). Juntos, forman un sistema que orbita en torno del Sol.

"Todos los sistemas, así como el clima, lucen bien para el lanzamiento del Falcon 9 esta noche", tuiteó la compañía de Elon Musk, SpaceX (Foto: Twitter/@Spacex).
«Todos los sistemas, así como el clima, lucen bien para el lanzamiento del Falcon 9 esta noche», tuiteó la compañía de Elon Musk, SpaceX (Foto: Twitter/@Spacex).

El impacto debería producirse en el otoño boreal de 2022 (primavera en la Argentina), cuando el par de rocas se encuentren a 11 millones de kilómetros de la Tierra, el punto más cercano al que pueden llegar.

“Lo que estamos tratando de aprender es cómo desviar una amenaza”, dijo el principal científico de la NASA, Thomas Zuburchen, en una teleconferencia con la prensa sobre el proyecto de 330 millones de dólares y el primero de este tipo.

Qué tan peligrosos son los asteroides para La Tierra

Existe una clase de cuerpos conocidos como Objetos Cercanos a la Tierra (NEOs, en inglés). Estos son asteroides y cometas que se acercan a menos de 50 millones de kilómetros de nuestro planeta.

La Oficina de Coordinación de la Defensa Planetaria de la NASA está interesada en los cuerpos que tienen un tamaño superior a los 140 metros, puesto que tienen el potencial de arrasar ciudades o regiones enteras con una energía varias veces superior a la de las bombas nucleares normales.

El cohete SpaceX Falcon 9 y el DART a bordo, durante el amanecer antes del lanzamiento (Foto: AFP).
El cohete SpaceX Falcon 9 y el DART a bordo, durante el amanecer antes del lanzamiento (Foto: AFP).

Se conocen 10.000 asteroides cercanos a la Tierra de un tamaño de 140 metros o más, pero ninguno tiene una posibilidad significativa de impactar en los próximos 100 años. Sin embargo, se estima que hasta la fecha solo se ha encontrado un 40% de esos asteroides.

Cómo es la sonda DART que chocará contra el asteroide

La sonda DART (dardo), que es una caja del tamaño de una heladera grande y paneles solares del tamaño de una limusina a cada lado, se estrellará contra Dimorphos a algo más de 24.000 kilómetros por hora, lo que provocará un pequeño cambio en el movimiento del asteroide.

Los científicos dicen que estas rocas son un “laboratorio natural ideal” para la prueba, porque los telescopios basados en la Tierra pueden medir fácilmente la variación de brillo del sistema Didymos-Dimorphos y calcular el tiempo que demora Dimorphos en orbitar a su hermano mayor.

Una imagen proporcionada por la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) muestra al cohete Falcon 9 y el DART (Foto EFE).
Una imagen proporcionada por la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) muestra al cohete Falcon 9 y el DART (Foto EFE).

Su órbita nunca se cruza con nuestro planeta, lo que proporciona una forma segura de medir el efecto del impacto, que está previsto que se produzca entre el 26 de septiembre y el 1 de octubre de 2022.

Existe cierta incertidumbre sobre la cantidad de energía que se transferirá con el impacto, ya que se desconoce la composición interna y la porosidad de la pequeña luna. Cuantos más desechos se generen, más empuje recibirá Dimorphos.

La nave espacial DART también contiene sofisticados instrumentos de navegación y obtención de imágenes, entre ellos el CubeSat de la Agencia Espacial Italiana, que observará el choque y sus efectos posteriores.